Johan van Veldhuizen: ,,Ik ben ontzettend trots op wat we samen hebben bereikt.''
Johan van Veldhuizen: ,,Ik ben ontzettend trots op wat we samen hebben bereikt.'' Pauw Media

Johan is jonge ondernemer van het jaar. ‘Verwachtingen houd ik laag, om ze vervolgens te overtreffen’

25 november 2023 om 06:58 Mensen

KOOTWIJKERBROEK Zijn bedrijf VIA Techniek groeide in amper vijf jaar uit tot een speler van formaat op het gebied van machinebouw, robotica en industriële automatisering. Niet voor niets sleepte Johan van Veldhuizen (35) uit Kootwijkerbroek vorige week de prijs voor ‘Jonge ondernemer van het jaar’ binnen. ,,Het is ons niet komen aanwaaien.”

Dat het stiekem altijd al zijn droom was om een eigen bedrijf te runnen, hield Johan van Veldhuizen (35) lange tijd voor zichzelf. ,,Misschien heb ik het vroeger één keer tegen mijn moeder gezegd, maar verder deelde ik die wens met niemand.” De reden? ,,Ik houd er niet van om hoog van de toren te blazen.” Liever houdt de nuchtere Kootwijkerbroeker de verwachtingen laag. Grijnzend: ,,Om ze vervolgens te overtreffen.”

MEER ACTIE

Wat het betekende om ondernemer te zijn, kreeg Johan vanaf jonge leeftijd mee. Zijn ouders hadden een eigen slagerij aan huis in Kootwijkerbroek en van een 9-tot-5-mentaliteit was geen sprake. ,,Als er mensen langskwamen, ging je ze helpen. Ongeacht het tijdstip”, vertelt Johan in het moderne kantoor van VIA Techniek aan De Spil in Kootwijkerbroek. Zijn eigen interesse ging altijd al uit naar de techniek. Na de basisschool ging hij naar de LTS (lagere technische school) en in zijn vrije tijd werkte hij bij boeren in de omgeving, voor wie hij - naast helpen op de boerderij - ook allerlei technische en bouwkundige klusjes deed. 

Werken vond hij altijd al leuker dan leren. Na het afronden van de LTS kwam hij terecht bij een Barnevelds productiebedrijf in de technische dienst. ,,Daar kwam ik voor het eerst in aanraking met industriële automatisering, wat helemaal mijn ding bleek te zijn”, blikt hij terug. ,,Alleen was de werksfeer mij iets te relaxed; zolang de machines goed draaiden, hoefden we niet zoveel te doen. Ik had meer actie nodig.” 

Die actie kreeg hij bij zijn volgende werkgever, een eveneens Barnevelds bedrijf waarvoor hij als industrieel monteur regelmatig in het buitenland mocht verblijven. In de avonduren behaalde hij de opleiding MBO Mechatronica: ,,Die periode was best druk, ja. En leren was niet aan mij besteed. Maar als ik iets écht leuk vond, lukte het wel.” 

Toch besloot hij niet in te gaan op het aanbod om op kosten van het bedrijf een HBO-opleiding te volgen. Zijn reizen naar het buitenland smaakten naar meer: ,,Bij een bedrijf in Ede kreeg ik de kans om vaker te reizen.” Schotland, Polen, maar ook Mexico, de Verenigde Staten en China: als ‘field service engineer’ zag de Kootwijkerbroeker heel wat van de wereld. ,,Soms kwam ik tijdens zo’n reis op de mooie plekken in een land en soms ook niet. Maar ik vond het altijd bijzonder om met de locals te werken, te praten en te eten. Je leert een land op een andere manier kennen dan wanneer je een bekende toren beklimt met vijfduizend andere toeristen.” 

OVERNAME

Hij klom op van monteur naar programmeur en zat al snel vijftig tot tachtig procent van het jaar in het buitenland. In 2018 bood zijn toenmalige werkgever hem een grote klus in de Verenigde Staten aan. ,,Inmiddels had ik een dochtertje van een jaar en wilde ik vaker thuis zijn bij mij gezin. Mijn vriendin, inmiddels mijn vrouw, zag het ook niet zitten dat ik weer bijna het hele jaar van huis zou zijn. Dus in plaats van een visum voor de VS aan te vragen, diende ik mijn ontslag in.” 

(Lees verder onder de foto)


Johan neemt de prijs voor ‘Jonge ondernemer van het jaar’ in ontvangst. - FotovantLand

Johan schreef VIA Techniek (VIA staat voor ‘Veldhuizen Industriële Automatisering’) in bij de KvK en bouwde in 2018 zijn eerste eigen machine als zzp’er. Maar het bedrijf kwam pas echt van de grond toen hij in 2019 het voormalige Pol Elektrotechniek overnam. ,,Die beslissing voelde goed. Ik wist dat ik inmiddels genoeg ervaring en kennis op zak had om er iets van te maken.” Pol was op dat moment met name gespecialiseerd in elektrawerkzaamheden en kleinschalige automatisering voor verschillende branches, waaronder de energiebranche en de levensmiddelen- en diervoederindustrie. ,,Het was mijn ambitie om daarnaast ook zelf machines te ontwikkelen, bouwen en automatiseren.” 

,,Vanaf dat moment ging het heel snel”, vervolgt hij. ,,Aanvankelijk dacht ik dat de groei bij drie à vier man personeel wel zou stoppen, maar na het eerste jaar zaten we al op zes werknemers.” In 2021 verhuisde VIA Techniek van een huurpand in Wekerom naar het pand aan De Spil, met een grote werkruimte en meerdere kantoren, gelegen naast de woning van Johan en zijn gezin. Het was één van de vele mijlpalen van de afgelopen jaren. ,,Rond die tijd ontwikkelden we ook onze eerste machine en namen we voor het eerst een mechanisch engineer aan.” 

Inmiddels heeft Johan zestien mensen in dienst en richt hij zich met VIA Techniek op zowel machinebouw als industriële automatisering en panelenbouw. Vorig jaar nam hij opnieuw een bedrijf over, dat hij omdoopte tot VIA Metaalbewerking. ,,Daarmee richten we ons onder meer op CNC frezen en draaien en bewerken we metaal voor onszelf, maar ook voor onze klanten. Die zitten door het hele land.” 

Samen met zijn team vindt Johan het mooi om klanten maatwerk te bieden. Bijvoorbeeld met het ‘XYZ Portaal Robot-systeem’: (ont)stapel machines, geschikt voor allerlei producten. ,,Of het nou een doosje is…”, zegt Johan, waarna hij een Dopper van tafel pakt: ,,Of een fles. Deze machines zijn modulair en kunnen we volledig klantspecifiek inrichten.”

EIGENWIJS

Terugkijkend is zijn succes hem niet komen aanwaaien, vertelt Johan. ,,Niks gaat vanzelf. Met name in het begin was het een kwestie van gigantisch veel uren maken, soms van vijf uur ‘s ochtends tot elf uur ‘s avonds. Je zou het misschien niet verwachten, maar onze markt is best een moeilijke. We moesten onszelf bewijzen voordat klanten zich aan ons wilden binden.” 

Hoe verklaart hij zijn succes? ,,Dat we de bestaande klantenkring van Pol konden overnemen, was natuurlijk heel mooi. Al moesten we ons ook aan hen bewijzen. Dat lukte en sindsdien hebben we onze groei grotendeels te danken aan mond-tot-mondreclame.”

Ook zijn intuïtie heeft Johan naar eigen zeggen ver gebracht: ,,Toen ik Pol wilde overnemen, raadde mijn accountant dat af. Hij zei: ‘Je hebt fijn werk en een goed uurloon: het kan er alleen maar slechter op worden.’ Maar ik wilde iets neerzetten waar ik trots op kon zijn en deed het toch. Ik trek altijd mijn eigen plan.” Lachend: ,,Een beetje eigenwijs kun je het wel noemen, ja.”

Terwijl zijn bedrijf elk jaar groeide, veranderde zijn functie mee. Vijf jaar na de oprichting houdt Johan zich vooral bezig met het aansturen van zijn team, de verkoop en het bedenken van innovatieve oplossingen voor klanten. ,,Het monteurswerk laat ik aan anderen over, maar ik mis het niet. Ik vind mijn huidige functie leuker en ben er beter in, ook al heb ik nooit een opleiding Bedrijfskunde of Management gevolgd. Ergens zit het ondernemen in me. Met een frisse blik kijken naar het productieproces en een oplossing bedenken waar alle partijen tevreden mee zijn: dat vind ik mooi om te doen.” 

JONGE ONDERNEMER

Als beloning voor zijn harde werken - en dat van zijn hele team - nam de 35-jarige vorige week de prijs voor ‘Jonge ondernemer van het jaar’ in ontvangst, tijdens het Ondernemers Event van de gemeente Barneveld in het Schaffelaartheater. ,,Ik was verbaasd en het duurde even voordat tot me doordrong dat ik had gewonnen. Maar toen ik het podium afliep, kwam het besef ineens. Dat gevoel is haast onbeschrijfelijk.” Naast het feit dat het bedrijf ‘gewoon mooie dingen maakt’ en ‘een aantal mijlpalen heeft bereikt’, gaf ‘oog voor het personeel’ volgens de jury de doorslag. Johan: ,,Nadat ik de prijs had gewonnen, organiseerde ik direct een barbecue op de zaak en hebben we het samen gevierd. De prijs is niet alleen voor mij, maar voor het hele team. Ik ben ontzettend trots op wat we samen hebben bereikt. We werken hard, maar er is ook genoeg ruimte voor gezelligheid.” 

Niet in de laatste plaats draagt ook zijn familie bij aan het succes van VIA Techniek, voegt Johan toe: ,,Mijn vrouw doet bij ons de administratie en mijn schoonouders ontfermen zich regelmatig over onze twee dochters als wij druk zijn.” Hoewel de zaak aan huis zit, lukt het hem goed om werk en privé te scheiden. ,,Ik werk veel, maar wel op vaste tijden. Ik zorg dat ik vaste avonden plan voor mijn gezin, zodat iedereen weet waar-ie aan toe is.”  

NIEUWE AMBITIES

De komende tijd zit de ‘Jonge ondernemer van het jaar’ niet stil: volgend jaar wordt het pand aan huis uitgebreid met 350 vierkante meter oppervlakte en komt VIA Metaalbewerking onder hetzelfde dak te zitten. ,,Daarnaast willen we de komende tijd meer naamsbekendheid opbouwen, in de regio en daarbuiten. Groeien is geen doel op zich, maar het is natuurlijk altijd mooi om leuke, nieuwe klanten aan ons te binden.” 

Zittend in zijn eigen kantoor, met zestien man personeel en een goedlopende onderneming, is er maar één logische conclusie: de droom die Johan lange tijd het liefst voor zichzelf hield, is ruimschoots uitgekomen. Toch? ,,Het is supergaaf wat we hebben neergezet”, antwoordt hij, na een korte stilte. ,,Maar als één doel bereikt is, stel ik mijn ambities weer bij. Het is nog niet af.” Met een glimlach: ,,Dat is het nooit.” 

Meer informatie: www.viatechniek.nl

Johan neemt de prijs voor 'Jonge ondernemer van het jaar' in ontvangst.
Het ‘XYZ Portaal Robot-systeem’: (ont)stapel machines, geschikt voor allerlei producten.
advertentie
advertentie
advertentie